“Levon Helm” src=”http://img.hipersonica.com/2012/04/levon-helm-rip.jpg» class=”centro” />

Al final, la nota que su mujer Sandy y su hija Amy colgaron en su página web nos puso sobre aviso que sus días estaban contados. Levon Helm, batería y cantante de The Band, falleció ayer tras no poder superar un cáncer de garganta que padecía desde hacía varios años y que le había mutado su aspecto saludable por el de un anciano prematuro.

Helm, de 71 años, había nacido en Arkansas en 1946 y fue un músico precoz, pues ya a los ocho años ya tocaba la guitarra, un instrumento que cambió por la batería. Su encuentro con el guitarrista Robbie Robertson, Richard Manuel, Rick Danko y Garth Hudson data de 1959 cuando se incorporaron a The Hawks, la banda de Ronnie Hawkins.

Ya como Levon And The Hawks fueron en 1965 el grupo de acompañamiento de Bob Dylan en su primera gira eléctrica.La presión del directo y las malas críticas de los fans acérrimos del Dylan folkie pudieron con Levon Helm que abandonó a la banda tres meses después y se retiró temporalmente para volver a unirse con The Hawks, quienes antes de negociar un contrato con Capitol se encerraron a grabar en una casa pintada en rosa, Big Pink, cerca de Woodstock en Nueva York.

Music From Big Pink (Capitol, 1968), su album de debut: un resumen de las raíces musicales yankies

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Era 1968 y Music From Big Pink fue publicado por The Band, nombre que hacía referencia a la banda que había acompañado a Bob Dylan. Con la perspectiva de los años parece una maravilla pero entonces era un disco a contracorriente de la tendencia psicodélica imperante, aunque en él está esa maravilla que es ‘Chest Fever’. Aquí no hay trampa ni cartón: los cimientos de la música norteamericana están presentes.

Folk, country, rock, jazz, R&B e incluso vals lo encontramos en las once temas originalmente editados con un precioso arte gráfico que invita a hacerse con una copia en vinilo, sea original o una de esas reediciones de audiófilo en vinilo de 180 gramos.

En este debut hay tres temas coescritos con Dylan, el más conocido ‘I Shall Be Released’, y encontramos ‘The Weight’, escrita por Robbie Robertson y cantada por Levon Helm, que sonó en el score de Easy Rider. El éxito del álbum les proporcionó su entrada en el cartel de Woodstock en 1969 y participaron en el festival de la Isla de Wight como banda de Bob Dylan. Y no tardó en llegar su segundo elepé aquel mismo año, con el grupo instalado en Los Ángeles, The Band, también conocido como The Brown Album, producido como el primero por John Simon, que introdujo al grupo en otras sonoridades y les ayudó a forjar su leyenda como formación mítica de country rock, una etiqueta compartida con Flying Burrito Brothers y The Byrds.

Después llegarían consecutivamente Stage Fright, Cahoots, el directo Rock Ages, el álbum de versiones Moondog Matinee, acompañando en 1974 a Dylan en Planet Waves, Nothern Lights — Southern Cross, que para los más puristas, incluso para el propio Levon Helm, es el mejor disco de The Band.

The Last Waltz, la despedida a lo grande vista por Scorsese

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La tragedia ya se mascaba y las tensiones internas después de años en la carretera sin apenas respiro, sobre todo entre Robertson y Helm, y con Richard Manuel fuera de juego por sus problemas psicológicos, The Band optaron por despedirse a lo grande, aunque por cuestiones contractuales tuvieron que entregar un último álbum de estudio Islands.

Ese final de The Band lo filmó Martin Scorsese en The Last Waltz. Fue el Día de Acción de Gracias, un 25 de noviembre de 1976 en el Winterland Ballroom de San Francisco, donde el grupo había debutado en 1969. Está considerada como la mejor película musical de la historia, un documental en el que hay momentos en que hasta te saltan las lágrimas.

Carrera en solitario y la vuelta de The Band sin Robbie Robertson

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Con The Band disuelta, Levon Helm emprendió su carrera en solitario, debutando en 1977 con un disco con The RCO All Stars, en el que contó con Steve Crooper, Booker T Jones y Dr. John. Después publico dos álbumes de título homónimo con American Son como intermedio.

Pero The Band volvieron sin Robertson en 1984, aunque antes Helm y Rick Danko hicieron una gira acústica. Richard Manuel se suicidó en 1986 pero el grupo siguió en activo hasta la muerte de Danko en 1999.

Tres discos fueron los producidos por The Band en esta segunda etapa: Jericho, High on The Hog y Jubilation, que servía para conmemorar su 30 aniversario.

El cáncer de garganta, Midnight Ramble y su regreso a los escenarios

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1998 fue un año aciago para el músico, se le detectó un cáncer de garganta y la operación le dañó las cuerdas vocales. Pero Levon Helm resurgió como el Ave Fénix y pudo volver a cantar en 2004, aunque antes ya había comenzado a tocar en su estudio casero en Woodstock. De ahí salieron las Midnight Ramble, publicadas en dos volúmenes y en las que aparecen un elenco interminable de All Stars.

Dirt Farmer, en 2007, fue su primer disco en solitario en veinticinco años, después vendría Electric Dirt (2009), una gira norteamericana acompañado por The Black Crowes y el directo Ramble At The Ryman. Unos días antes de la trágica noticia de su muerte, su compañero Robbie Robertson le visitó en el Memorial Sloan-Kettering Cancer Center de Nueva York.

Vía | A.V. Club
Fotografía | Ahron R. Foster

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